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Drugs Perspectives

La marihuana se originó hace 12.000 años en China, según un estudio

El estudio sugiere que fue hace unos 4.000 años cuando los agricultores empezaron a criar cepas distintas para la producción de drogas o fibras. Fotografía: AFP
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Si alguna vez te has preguntado de dónde salió la marihuana y cómo comenzó a utilizarse, pues ya tenemos una repuesta: un nuevo estudio hecho por la Universidad de Lausana en Suiza sostiene que el cannabis fue domesticado en lo que hoy es el noroeste de China hace unos 12.000 años, según un análisis de los genomas de 110 plantas de todo el mundo. “Esto confirma que es una de las plantas cultivadas más antiguas”, afirma Luca Fumagalli, uno de los investigadores. “Creemos que era una planta polivalente. Se explotaba como fibra, alimento y aceite, y posiblemente con fines médicos y recreativos”.

El estudio sugiere que fue hace unos 4.000 años cuando los agricultores empezaron a criar cepas distintas para la producción de drogas o fibras. Lo cierto es que se sabe poco sobre la domesticación del cannabis sativa porque es difícil conseguir la amplia gama de cepas diferentes de todo el mundo que se necesitan para los estudios genéticos. “No se puede ir a recoger muestras porque terminas en la cárcel”, dice Fumagalli. Muchas fuentes sugieren que el cannabis es originario de Asia central porque muchas cepas crecen de forma silvestre en la región. Pero crece fácilmente en casi cualquier lugar, dice. “Por eso se llama hierba”.

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Fumagalli trabajó con investigadores de todo el mundo para recoger y secuenciar unos 80 tipos diferentes de plantas de cannabis cultivadas por agricultores o que crecen de forma silvestre. El equipo también incluyó en el análisis 30 genomas previamente secuenciados. El equipo descubrió que el ancestro silvestre original del cannabis parece haberse extinguido, pero las cepas que crecen en el noroeste de China son sus parientes vivos más cercanos. La datación genómica, de unos 12.000 años, encaja bien con las pruebas arqueológicas, como la cerámica con marcas de cordón de cáñamo que aparece en esa época.

El equipo identificó muchos de los cambios genéticos provocados por la cría selectiva por parte de los agricultores. Por ejemplo, las cepas de cáñamo criadas para la producción de fibra tienen varias mutaciones que inhiben la ramificación. Estas plantas crecen más altas y tienen más fibra en el tallo principal. Por el contrario, las cepas criadas para la producción de drogas tienen mutaciones que aumentan la ramificación, lo que da lugar a plantas cortas con más flores, lo que maximiza la producción de resina. Las variedades para la producción de drogas también tienen muchas otras mutaciones que aumentan la producción de tetrahidrocannabinol o THC, la principal sustancia psicoactiva.

El cáñamo fue un cultivo importante hasta hace un siglo, dice Fumagalli, pero disminuyó debido al desarrollo de fibras sintéticas como el nylon. Ahora está resurgiendo el interés por el cannabis para la producción de fibra y para fines médicos y recreativos, y cada vez hay más países que despenalizan la posesión o el cultivo de marihuana. Los hallazgos del equipo ayudarán a los criadores a optimizar las cepas para diferentes fines.

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