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Coronavirus Perspectives

Lo que se sabe de la infección de “hongo negro” que afecta a las víctimas de COVID-19

Una vista miscroscópica del "hongo negro" que causa la murcomicosis. Fotografía: Medical Dialogues
Words mor.bo

En las últimas dos semanas, las imágenes de personas a las que se les ha diagnosticado el hongo negro en la India han dominado las noticias en todo el mundo, que ya está agotado de luchar contra la pandemia del Coronavirus. La noticia hizo sonar una campana de alerta de que los países deben estar preparados para las graves afecciones causadas por la rara pero peligrosa infección fúngica. En la India, la enfermedad registró múltiples muertes y casos deteriorados, requiriendo, en algunos casos, la extirpación del ojo, la nariz o algunas partes del cuerpo, para mantener a la persona con vida.

Este jueves, Uruguay registró uno de estos casos de mucormicosis, enfermedad también conocida como “hongo negro”, en un hombre diabético que días atrás se había recuperado del COVID-19, replicando un cuadro que ha prendido las alarmas en India. El paciente, menor de 50 años, empezó a presentar necrosis, o muerte del tejido, en la zona de las mucosas unos diez días después de haber dado positivo al coronavirus. Debido a que esta infección está causando alarma, queremos informarte de lo que sabemos sobre ella hasta ahora.

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1. ¿Qué es el “hongo negro”?

De acuerdo con la BBC, la mucormicosis, comúnmente llamada “hongo negro”, es una infección causada por la exposición al hongo mucor, parte de la familia Mucoraceae, y que se encuentra comúnmente en el suelo, las plantas, el estiércol y las frutas y verduras en descomposición. Es omnipresente y se encuentra en el suelo y el aire e incluso en la nariz y la mucosidad de las personas sanas. Afecta los senos nasales, el cerebro y los pulmones y puede ser potencialmente mortal en personas diabéticas o gravemente inmunodeprimidas. Los médicos creen que la mucormicosis puede estar provocada por el uso de esteroides, unos compuestos farmacológicos usados para los tratamientos de pacientes graves o en estado crítico por COVID-19, y que reducen la inflamación en los pulmones y ayudan a detener algunos de los daños que pueden ocurrir cuando el sistema inmunológico del cuerpo se acelera para combatir el coronavirus. Sin embargo, también reducen la inmunidad y aumentan los niveles de azúcar en la sangre, tanto en pacientes diabéticos como no diabéticos con COVID-19.

2. ¿Cómo afecta a las personas?

La enfermedad “comienza a manifestarse como una infección de la piel en las bolsas de aire situadas detrás de la frente, la nariz, los pómulos y entre los ojos y los dientes”, dijo el Ministerio de Sanidad indio en un comunicado el pasado 14 de mayo. “Luego se extiende a los ojos, los pulmones e incluso puede extenderse al cerebro. Produce ennegrecimiento o decoloración sobre la nariz, visión borrosa o doble, dolor en el pecho, dificultades para respirar y tos con sangre”. El Dr. Hemant Thacker, médico consultor y especialista en cardiometabolismo del Hospital Breach Candy de Bombay, en la India, dice que una de las formas en que la mucormicosis se desplaza es invadiendo los vasos sanguíneos. “Compromete la circulación hacia el órgano distal, y así produce lo que se denomina necrosis o muerte del tejido, que luego se vuelve negro. Por eso se le da el nombre de hongo negro”. En los casos más graves, la infección “atraviesa los vasos sanguíneos hasta el cerebro”, pudiendo causar la pérdida de la vista o crear un “agujero enorme” en la cara, añadió. “Si no se controla, no se trata, puede tener una mortalidad de entre el 20% y el 50%”.

3. ¿Por qué le ocurre esto a los pacientes con COVID-19?

Las personas inmunodeprimidas, como aquellas con COVID-19, son más susceptibles a la infección porque el virus no solo afecta a su sistema inmunitario, sino que los medicamentos del tratamiento también pueden suprimir su respuesta inmunitaria. “Debido a estos factores, los pacientes de COVID-19 se enfrentan a un nuevo riesgo de fracasar en la batalla contra los ataques de organismos como los mucormicetos”, dijo el Ministerio de Salud de la India, refiriéndose a los hongos que causan la mucormicosis. Los pacientes de COVID-19 que reciben oxigenoterapia en las UCI pueden tener humidificadores en la sala, lo que puede aumentar su exposición a la humedad y hacerlos más propensos a la infección por hongos. Así, el hongo aprovecha la oportunidad e invade el cuerpo “debido a los azúcares (niveles altos de glucosa), debido a los antibióticos y más”.

4. ¿Cómo se trata?

El hongo negro se trata con medicamentos antifúngicos, a menudo administrados por vía intravenosa. Los medicamentos más comunes son la anfotericina B, un fármaco que se está utilizando actualmente en la India para combatir el brote. Los pacientes pueden necesitar hasta seis semanas de medicamentos antimicóticos para recuperarse. Su recuperación depende de lo temprano que se haya diagnosticado y tratado la enfermedad. A menudo es necesario intervenir quirúrgicamente para cortar el tejido muerto o infectado. “En algunos pacientes, esto puede dar lugar a la pérdida de la mandíbula superior o, a veces, incluso del ojo”, dijo el Ministerio de Salud de la India en su declaración

5. ¿Quiénes están en riesgo?

Primero que nada, tranquilidad: la mucormicosis no es contagiosa entre personas o animales. Solo se desarrolla en pacientes con las condiciones propicias en su cuerpo, como la diabetes o la inmunodepresión causada por otras enfermedades. Sin embargo, ya que se propaga por las esporas de hongos que están presentes en el aire o en el medio ambiente, es casi imposible evitarla. Una persona sana, o sin problemas del sistema inmunitario no debe temer por un contagio de este tipo. “Las bacterias y los hongos están presentes en nuestro cuerpo, pero el sistema inmunológico los mantiene bajo control”, explica K. Bhujang Shetty, director del hospital Narayana Nethralaya de India. “Cuando el sistema inmunológico se debilita debido al tratamiento del cáncer, la diabetes o el uso de esteroides, estos organismos toman ventaja y se multiplican”, cuenta Shetty. “La cepa parece ser virulenta, elevando los niveles de azúcar en sangre a niveles muy altos. Y extrañamente la infección por hongos está afectando a muchos jóvenes”.

Los médicos creen que las personas con el sistema inmune comprometido bajo, o que han sufrido un descenso de la inmunidad, podrían estar desencadenando estos casos de infección por hongos. Los grupos más vulnerables son los pacientes con diabetes no controlada y afectados por sus graves complicaciones, especialmente el coma diabético asociado a la acidosis; los pacientes con cáncer en casos tardíos; los pacientes con SIDA; los pacientes que han recibido un trasplante de órganos o de células madre; las personas con una grave disminución del número de glóbulos blancos; los pacientes con un uso excesivo y prolongado de cortisona; los drogadictos que se inyectan; las personas que han sufrido quemaduras, cirugías y heridas, y los bebés prematuros y los recién nacidos de bajo peso.

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